Las mejores novelas de la historia

Guía completa con las novelas más recomendadas para leer del siglo XX, los mejores libros del mundo con los que completar nuestra biblioteca personal.

Aunque en tiempos del Imperio romano sí aparecen obras en prosa como el Satiricón, muchos adjudican la condición de primera novela de la historia a Genji monogatari, de la japonesa Murasaki Shikibu. Pertenece ya al siglo XI, y en Occidente habrá que esperar un poco más para que se desarrolle y popularice la novela caballeresca de la mano de la materia artúrica. Por otro lado, el Decamerón y los Cuentos de Canterbury también se pueden considerar novelas tempranas, al unir una colección de historias con un hilo conductor.

La Edad Media termina mientras se inventa la imprenta y se hacen populares los libros de caballerías. Al parodiarlos, Cervantes crea con Don Quijote de la Mancha la primera novela moderna y da un golpe de timón a la historia literaria. El Tristram Shandy de Sterne, ya en el XVIII, avanzará en la experimentación formal y abrirá nuevas puertas que serán aprovechadas por los autores decimonónicos. Es el turno de los franceses Stendhal, Flaubert y Balzac, y de la novela romántica de las hermanas Brönte. Pero también de las historias por entregas como Grandes esperanzas y de los relatos de Poe que anuncian el futuro género policíaco. Ambas aportaciones no solo forman hoy parte de las novelas clásicas, sino también de las novelas recomendadas para leer, en general, por cualquier tipo de público.

El siglo XX llega precedido por la profundidad psicológica de Crimen y castigo y el Huckleberry Finn de Twain, otra de las novelas recomendadas con más frecuencia. La terrible primera mitad de la centuria generará el derribo de nuevas barreras novelísticas con el Ulises de Joyce o En busca del tiempo perdido de Proust. No sin dificultades se abrirá también camino la novela existencialista de Camus y el testimonio de la llamada generación perdida estadounidense, a la que pertenecen figuras tan relevantes como Hemingway o Faulkner.

El Premio Nobel de Literatura, cuyo nacimiento casi coincide con el del siglo, reconocerá algunas de las tendencias más fructíferas del período, como el realismo mágico que simboliza Cien años de soledad. Pero también olvidará a francotiradores como Céline o creadores de la dimensión de Torrente Ballester. Sea como sea, el género sobrevive a los tiempos por su naturaleza multiforme y continúa produciendo obras maestras que añadir a la larga lista que el siglo pasado nos dejó. Cuáles son las mejores novelas para leer es una pregunta complicada, pero aquí intentaremos ofrecerte muchas de las que, sin duda, valen de verdad la pena.

Novelas recomendadas

La historia

Elsa Morante
La Storia
1974, Italia
Novela de ficción

La historia de Elsa Morante llevó a su autora a la cumbre de los clásicos de la literatura del siglo XX y se proclamó como referente indiscutible para las generaciones de escritores posteriores. La novela es testigo de los momentos más duros de la Segunda Guerra Mundial y del drama humano de aquellos más humildes y desfavorecidos. El personaje central de esta novela poderosa e implacable es Ida Mancuso, una maestra de escuela cuyo esposo murió y cuyo hijo adolescente temerario trata la guerra como su patio de recreo. Un soldado alemán que se dirige al norte de África la viola, se enamora de ella y la deja embarazada de un niño cuya supervivencia se convierte en la pasión de Ida. El eco de la crudeza y violencia de la guerra y la proximidad con la que Elsa Morante escribe esta crónica histórica, está más vivo que nunca a través de unos personajes inolvidables.


El hombre invisible

Ralph Ellison
‎Invisible Man
1952, Estados Unidos
Novela de aprendizaje, Literatura afroamericana

Esta es una obra en que Ralph Ellison hace una feroz visión sobre las cuestiones sociales y también intelectuales de la sociedad estadounidense afroamericana a lo largo de los primeros años del pasado siglo. Considerada una de las cien mejores novelas de lengua inglesa del siglo XX por la Modern Library, es el relato en primera persona por parte de un protagonista anónimo que se describe a sí mismo como un «hombre invisible», y que trata sobre la identidad personal, la individualidad así como también la política de primer orden para la época en que está ambientada la novela: el nacionalismo negro, el marxismo y la posición de la comunidad negra en la estructura económico-social de Estados Unidos.

  • Premio Nacional del Libro de Ficción, 1953
  • Anisfield-Wolf Book Awards, 1992

El hombre sin atributos

Robert Musil
‎Der Mann ohne Eigenschaften
1930–32, Austria
Novela histórica y filosófica

El hombre sin atributos es una novela en dos volúmenes e inacabada, escrita entre 1930 y 1942, interrumpida por la muerte del autor. La novela narra sobre la aristocracia de Kakania (el imperio austro-húngaro), en sus últimos tiempos ya antes de ceder a la Gran Guerra y examina la vida de Ulrich, un hombre sin atributos, un matemático idealista, y su relación con sus amantes, Leona y Bonadea, luego con Diotima, y Arnheim, el hombre con atributos, un millonario prusiano. Edición en dos volúmenes con todo el material publicado en castellano de esta tragicomedia considerada alegoría universal.


Lolita

Vladimir Nabokov
1955, Estados Unidos
Novela erótica, novela sentimental

La historia narra la confesión de Humbert Humbert, un profesor de literatura francesa, y su obsesiva atracción por las «ninfas», chicas jóvenes que poseen un misteriosos poder seductor. A pesar de ser considerada como una novela sexual, Lolita se distancia de lo groseramente físico. El erotismo verbal y el poder y la belleza del lenguaje a través de la exquisita prosa con la que Nabokov escribe, la hacen uno de los libros más bellos del siglo. Se trata más de un misterio que de una historia de amor, con la lujuria y la violencia como componentes principales, en que se deja al lector para ejercer de juez moral sobre el destino y el libre albedrío.

Memorias de Adriano

Marguerite Yourcenar
Mémoires d’Hadrien

1951, Francia
Novela histórica

La obra, con un éxito inmediato y multitud de ediciones y traducciones, es un relato en primera persona y en forma epistolar de la vida y muerte del emperador romano Adriano. Dirigiéndose a su sucesor, Marco Aurelio, a quien había adoptado como nieto, y con una elegancia prosaica y un lenguaje sublime, el emperador reflexiona con nostalgia sobre su reinado, los triunfos militares, el amor, la amistad, la muerte y el arte. Marguerite Yourcenar nos deleita con una novela histórica singular escrita con un tono poético, a caballo entre la ficción y la biografía, con la que lleva al lector hasta el centro de poder de la época.

Molloy, Malone muere, El Innombrable, una trilogía

Samuel Beckett
1951–53, Irlanda
Novela de ficción

Trilogía mordaz y estimulante formada por Molloy, Malone muere y El Innombrable, una representación del apogeo del Modernismo literario de Samuel Beckett. Sin una trama aparente o un desarrollo de los personajes o de la ambientación, las novelas se conciben en forma de monólogos interiores con los que los personajes desnudan su conciencia con observaciones filosóficas y conjeturas sobre la existencia, con un tono nihilista y desesperado. En la primera novela se presenta la historia de Molloy, que ha sido misteriosamente encarcelado y que posteriormente escapa para descubrir el paradero de su madre. En la segunda, Malone, que podría o no ser el propio Molloy, se dirige a nosotros con sus reflexiones mientras está muriendo. Y la tercera consiste en el monólogo fragmentado de lo que podría ser o no ser una criatura sin nombre e inmóvil.


La montaña mágica

Thomas Mann
Der Zauberberg
1924, Alemania
Novela de aprendizaje y filosófica
Nobel Premio Nobel

La montaña mágica trata sobre el tiempo que el joven Hans Castorp pasa en un sanatorio de los Alpes suizos al que llega para visitar a un amigo. Justo antes de irse Hans enferma y debe permanecer en el sanatorio por un período más prolongado. El autor utiliza de excusa este tiempo para reflexionar a través de la voz de los personajes sobre temas como el amor, el tiempo y la enfermedad. Estas reflexiones sobre desafíos emocionantes y de gran magnitud como la vida misma, la muerte y el destino de la civilización humana en el umbral del siglo XX son los elementos que han hecho que muchos califiquen la novela como filosófica, aunque se ajuste al género del Bildungsroman o novela del aprendizaje.


Nostromo

Joseph Conrad
Nostromo: A Tale of the Seaboard
1904, Reino Unido
Novela política

La novela, considerada por muchos como la gran novela de Conrad, relata la historia de Nostronomo, un marinero italiano cuyo encanto personal y poderes organizativos lo convierten en la mascota querida de la aristocracia de un país ficticio centroamericano llamado Costaguana. Después de arriesgar su vida repetidamente, Nostromo se da cuenta de que él es solo un peón en las luchas políticas y personales de esta tierra ficticia. Sus planes de venganza son paralelos al llamado movimiento democrático de la provincia más rica de Costaguana para convertirse en una nación independiente gobernada por la misma élite aristocrática que ha utilizado Nostromo para su propio beneficio.


El proceso

Franz Kafka
Der Prozess
1925, Checoslovaquia
Novela filosófica

Obra representativa, junto a El castillo y La metamorfosis, de lo que conocemos como «lo kafkiano», El proceso se cuenta entre las pocas obras de la literatura que han alcanzado el extraño destino de desbordar extensamente los meros límites de su naturaleza como relato. La novela empieza con el arresto, una mañana en su casa, de Josef K., supuestamente acusado de un delito que jamás llegará a conocer, y quien desde ese momento se ve envuelto en una angustiona pesadilla y una confusión que lo atrapa en un laberinto burocrático y judicial desmoralizante, cuyas razones y finalidades resultan inescrutables. Franz Kafka forjó una vigorosa metáfora de la condición humana ante la enigmática y absurda operatividad de la justicia y el estado.

Pedro Páramo

Juan Rulfo
1955, México
Realismo mágico

A raíz de esta obra Juan Rulfo fue comparado con los escritos de Borges y García Márquez. Con Pedro Páramo el autor mexicano se sumerge en la nostalgia para tratar temas universales como la muerte, la religión, la opresión de la mujer, la memoria y la esperanza en un contexto rural. La novela sigue una estructura laberíntica en la que el pasado se entremezcla con el presente, a través de distintas voces narrativas y requiere la participación del lector para completar los silencios y ritmos perdidos de la historia. Rulfo, que quería llamar a la obra «Los susurros» en deferencia a su multiplicidad de voces, escribió borradores iniciales mucho más largos, pero finalmente encontró su forma adecuada cuando comenzó a omitir grandes secciones de la historia.

Pippi Calzaslargas

Astrid Lindgren
Pippi Långstrump
1945, Suecia
Novela juvenil

Pippi Calzaslargas es la heroína homónima de nueve años de este libro mundialmente conocido escrito por la autora sueca Astrid Lindgren. El personaje fue creado por Lindgren como un cuento para su propia hija para el tiempo que estaba enferma en casa. Pippi Calzaslargas, que vive sola en su casa, es luchadora, poco convencional y confiada. Posee una fuerza sobrehumana que le permite levantar un caballo, una vaca y dos policías, aunque la fuente de su fuerza nunca se explica. Pippi es una niña amable y divertida y el libro incluye muchas lecciones de vida para los niños, como el feminismo, la generosidad y la libertad individual.


El ruido y la furia

William Faulkner
The Sound and the Fury
1929, Estados Unidos
Novela gótica
Nobel Premio Nobel

Esta obra maestra del Premio Nobel de Literatura William Faulkner relata la decadencia progresiva y la destrucción final de la familia Compson, un viejo linaje del tradicionalista sur de Estados Unidos. A través de la fascinante habilidad del autor de recrear literariamente los rasgos de la mente humana, se desengranan los secretos y las relaciones de amor y odio que sostienen y destruyen a la familia. Faulkner introduce el monólogo interior a través de los puntos de vista de los personajes: La primera parte es contada por Benjy, un deficiente mental sin amparo emocional. La segunda es la relatada por Quentin, poco antes de suicidarse en Harvard. La tercera es la de Jason, el más cruel de los hermanos. Y la cuarta y última está focalizada en Dilsey, la sirviente negra de la familia Compson, la verdadera heroína de la novela.


El rumor de la montaña

Yasunari Kawabata
山の音, «Yama no Oto»
1954, Japón
Novela de ficción
Nobel Premio Nobel

La novela se centra en la perspectiva que tiene Shingo, un anciano con lapsos de memoria temporales, respecto a su familia. Los que lo rodean lo ven como un viejo senil, pero, en realidad, está inmerso en una meditación sobre el envejecimiento, el amor y sobre si mismo como esposo y padre. Le preocupa la decadencia ética de sus descendientes: su mujeriego hijo Shuichi, su nuera Kikuko, por quien siente un vínculo paternal pero erótico, y su hija Fusako, que abandonó a su marido y regresó a la casa de su familia con sus dos hijas pequeñas. Entre las reflexiones solitarias y dramáticas y los sonidos que le llegan de la naturaleza, el protagonista construye un escenario de soledad y de belleza que toma como un presagio de su inminente muerte.


La señora Dalloway

Virginia Woolf
Mrs Dalloway
1925, Reino Unido
Novela psicológica

La señora Dalloway es la obra con la que para muchos críticos Virginia Woolf encontró su voz, que refinó aún más en sus siguientes publicaciones. Sin una trama esencial, se basa principalmente en los pensamientos de sus personajes, a través de múltiples historias entrelazadas. La narración comienza y termina con Clarissa, una ama de casa de clase alta que organiza una fiesta en su mansión. Sus pensamientos la hacen una mujer aparentemente desilusionada cuyo humor fluctúa entre la alegría y la depresión. Según la propia Woolf, «esbozo un estudio sobre la demencia y el suicidio; el mundo visto desde lo sano y la locura a la vez».

El tambor de hojalata

Günter Grass
Die Blechtrommel
1959, Alemania Occidental
Realismo mágico
Nobel Premio Nobel

La novela por excelencia de Günter Grass cosechó un éxito inmediato tras su publicación y medio siglo después, sigue despertando una atracción que no ha terminado. El realismo, el simbolismo, la crítica, la ironía, el sentido del humor y la libertad creativa del autor convierten a El tambor de hojalata en uno de los títulos más destacados de la historia de la literatura europea. Oskar Matzerath, el protagonista de esta novela picaresca, narra desde una institución psiquiátrica cómo de niño decide no crecer por el rechazo que siente hacia el mundo adulto. En su tercer cumpleaños recibe su primer tambor de hojalata que se convertirá en su compañero de batallas: travesuras, enamoramientos, la atracción por lo erótico y sobre todo su repulsión a cualquier de moralidad. Oskar sigue redoblando y su redoble continúa sin dejar indiferente a nadie.

Todo se desmorona

Chinua Achebe
Things Fall Apart
1958, Nigeria
Novela poscolonial

Todo se desmorona, novela poscolonialista por excelencia, se desarrolla en la década de 1890, durante la llegada del hombre blanco a Nigeria. En parte, la novela es una respuesta y un antídoto a una gran tradición de la literatura europea en la que los africanos son representados como salvajes primitivos y sin sentido. La mayor parte de la novela tiene lugar en Umuofia, un grupo de nueve aldeas en el bajo Níger. Umuofia es un clan poderoso con orgullosas tradiciones e instituciones sociales avanzadas. La ambición, la creencia tribal, la desintegración social y la justicia son algunos de los temas que forman la vivacidad narrativa de la obra de Achebe, que no debe tomarse como un texto antropológico.


Ulises

James Joyce
Ulysses
1922, Irlanda
Novela de ficción

Ulises, una reconstrucción modernista de La odisea de Homero, fue la primera novela épica y controvertida de James Joyce. En sus esfuerzos por crear un héroe moderno, Joyce regresó al mito clásico solo para deconstruir a un guerrero griego en una parodia del «judío errante». El héroe del escritor irlandés, Leopold Bloom, a quien se representa en pasajes obscenos y banales, debe sufrir los traumas emocionales de la traición y la pérdida, mientras combate el antisemitismo del Dublín de 1904. A pesar del éxito de ventas que tuvo en París, la novela fue prohibida en el Reino Unido y los Estados Unidos debido a su contenido. Pasó más de una década antes de que se iniciaran las primeras publicaciones estadounidenses de la novela.


Viaje al fin de la noche

Louis-Ferdinand Céline
Voyage au bout de la nuit
1932, Francia
Novela bélica y autobiográfica

Viaje al fin de la noche es una novela principalmente autobiográfica que tiene como protagonista a Bardamu, quien realiza un grotesco viaje por la vida, el mundo y la muerte. Sobrevive a la Primera Guerra Mundial, deambula por las selvas del África colonial, vive en el mundo antinatural de la América industrial, cura a los pobres en un suburbio parisino, mientras se encuentra constantemente con su doppelganger, Robinson. Pero más allá del argumento, lo vigoroso de la novela reside en el estilo prosaico quebradizo de Céline y su lirismo descarnado, con un amplio uso de elipsis e hipérboles y con claros patrones de habla natural. El estilo de Céline ha influido en la literatura francesa y en figuras destacables como Joseph Heller, Samuel Beckett, Henry Miller y Charles Bukowski.


El viejo y el mar

Ernest Hemingway
The Old Man and the Sea
1952, Estados Unidos
Novela corta
Nobel Premio Nobel

El viejo y el mar es la historia de una lucha épica entre Santiago, un viejo pescador, y la captura más grande de su vida, un enorme marlín. Durante ochenta y cuatro días no consigue pescar nada. Es tan desafortunado que los padres de su joven aprendiz, Manolín, han obligado al chico a dejar al anciano para pescar en un bote más próspero. Sin embargo, el muchacho continúa ayudando al anciano a su regreso cada noche. Santiago confía en que su racha improductiva pronto llegará a su fin, y decide navegar más lejos de lo habitual. Desde el primer párrafo, Santiago se caracteriza por ser alguien que lucha contra la derrota en una historia que trata del lugar del hombre dentro de la naturaleza.

Zorba, el griego

Nikos Kazantzakis
Βίος και Πολιτεία του Αλέξη Ζορμπά, «Víos kai Politeía tou Aléxē Zorbá»
1946, Grecia
Novela de aventuras

Zorba, el griego cuenta la historia de un hombre griego, un narrador anónimo, que emprende un gran viaje de autodescubrimiento e iluminación con un hombre mayor llamado Alexis Zorba. La pareja viaja a Creta con planes de reabrir una mina de lignito abandonada en un pequeño pueblo de gente excéntrica. Llegan a formar una profunda amistad a través de sus discusiones sobre la vida y su experiencia de muchos escenarios extraños y a menudo desafiantes. Nikos Kazantzakis teje en la narrativa muchas preguntas sobre la relación entre Dios y el hombre, el bien contra el mal, y la lucha de las personas para encontrar su propósito en la vida. A través de la rica y casi inefable vida de emoción de Zorba, Kazantzakis explora bellamente lo que significa ser humano.


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